桶川宿

桶川宿は江戸から6番目の宿場で、1843年(天保14年)には人口1444人、家数347軒。本陣1、脇本陣2、旅籠36軒。桶川は桶川臙脂(おけがわえんじ)と呼ばれる紅花の集散地で、幕末頃には出羽最上(山形県)に次ぐ産地として全国に知られた。明治期に入り化学染料が主流になりはじめると、各地の紅花栽培は衰退していった。
桶川宿の街並み
桶川というと桶川女子大生ストーカー殺人事件を思い出す人も多いのではないだろうか。平成11年(1999年)警察の怠慢で、女子大生が元交際相手に執拗にストーキングされた上、殺害されてしまったあの忌々しい事件である。この事件がきっかけとなりストーカー規制法が制定されたのは記憶に新しいところ。

そんな世の中を騒然とさせた事件が起きた桶川であるが、旧中山道沿いの街並みはそんなことを微塵も感じさせない閑けさに漂う。人通りは少なく、いかにも地方の商店街といった風情であるが、旧商家や旅籠、本陣の遺構も一部残り、宿場の面影をよく残している。
宿場の面影を残す桶川宿
宿場の出入り口であった下の木戸跡から宿内を歩く。木戸とは町の出入り口に治安維持の目的で設置された門で、暮れ六つ(夏は20時頃、冬は17時頃)から明け六つ(夏は4時頃、冬は6時頃)の時間は門が閉じられ、通行が禁止された。木戸番と呼ばれる番人が常駐し、通行人の監視や検問を行った。江戸時代、江戸や大阪などの大きな町には、そこらじゅうに木戸があった。

まず左手に武村旅館。ここは桶川に唯一残る宿場時代からの旅籠で、大正時代に改築されたが、間取りは江戸時代後半の建築のまま残る。

安川呉服店の古い建屋の隣に「桶川名物べに花まんじゅう」の看板が目に留まる。早速味見をと思ったのであるが、シャッターは半開きの状態で店はやってないようだ。残念・・・またの機会に。

駅前通りを横断し右手の路地を入ったところに、三階建ての土蔵がある。これは穀物問屋木嶋屋の総本家、島村家の土蔵で、天保7年(1836)の建築である。天保の飢饉に苦しむ人々に仕事を分け与えるために建てられたといい、「お助け蔵」と呼ばれていたそうだ。
穀物問屋であった矢部家の店蔵
ここからすぐ先に旧中山道に面する重厚な蔵作りの旧商家。木半の屋号で知られた矢部家の店蔵である。米や麦のほか、紅花の集荷問屋を商っていた。

桶川本町バス停前、右手門前に「明治天皇桶川行在所」の石碑が建つ民家が桶川宿本陣で、府川家が代々努めた。加賀前田家の宿所とされたほか、文久元年(1861)には江戸に下向する皇女和宮が宿泊した。
上段の間、次の間、湯殿が現存し、埼玉県内では唯一残る本陣の遺構。現在は民家として利用されているため非公開となっている。
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