紅花と桶川

紅花(べにばな)は末摘花(すえつむはな)とも呼ばれる菊科の花で、6月中旬から7月上旬にかけて真黄色の花を咲かせる。
原産地はエジプト・ナイル川流域といわれ、シルクロードを通って中国へ伝わり、飛鳥時代の推古天皇の頃、日本に伝わったと考えられている。

古代より染料や化粧品の原料として重宝され、江戸時代中期には出羽(山形)の最上川流域が一大産地となり、「最上紅花」のブランドは京都や大阪に運ばれ全国に知れわたった。

桶川では寛政年間(1789~1801年)頃から紅花栽培がはじまったといわれ、江戸時代後期になると出羽最上に次ぐ産地となった。「桶川臙脂(おけがわえんじ)」と呼ばれた桶川の紅花は品質もよく、主に中山道を陸路で京都へ運ばれ高値で取引された。この頃桶川に紅花商人が登場し最盛期を迎えるのである。

しかし明治時代に入り安い中国産が輸入され、化学染料が主流になりはじめると、国内の紅花栽培は衰退の一途をたどり、明治10年(1877年)頃には終に全国からその姿を消す。

昭和時代、第二次世界大戦も終結し平和な世への足音が聞こえる頃、紅花の特性が見直され山形最上地方で紅花栽培が復活する。化粧品メーカーの資生堂との間で大量の栽培契約が結ばれ、かつての隆盛を取り戻したかにみえた紅花であるが、後に資生堂が撤退し安い外国産におされはじめると、またしても衰退していくのである。近年は栽培農家の高齢化もあり、その生産量は年々減少しつつ今日に至っている。

桶川でも平成5年(1993年)にふるさと創生事業として「紅花の郷づくり」事業に着手し、観光事業として紅花栽培が復活する。その一環として作られた「べに花摘み取り園」では、広大な敷地に紅花が栽培され、6月下旬から7月上旬にかけてオレンジや黄色の花が彩り、見ごろを迎えるという。
畑一面に咲き誇る紅花は実に見ごたえがありそうだ。是非一度訪れてみたい。
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